jeudi 12 décembre 2013

La Chine lancera lundi son exploration de la Lune

La Chine lancera lundi, à 1 h 30 – soit dimanche à 18 h30 en heure de Paris, sa première sonde spatiale destinée à se poser sur la Lune, où elle y débarquera un véhicule d'exploration téléguidé baptisé « Lapin de jade ».

Ce lancement, qui s'effectuera depuis Xichang, dans la province du Sichuan dans l'ouest du pays, marquera une étape importante dans la conquête spatiale chinoise, que Pékin réalise avec un important retard sur les Etats-Unis ou la Russie, mais en mettant les bouchées doubles.

Les grands médias d'Etat chinois ont insisté ces derniers jours sur les performances attendues du « rover » lunaire, engin tout-terrain à six roues dont le nom fait référence à la mythologie chinoise. Selon la légende, le lapin lunaire ou « lièvre de la Lune », la langue chinoise classique ne distinguant pas le lapin du lièvre, vit sur notre satellite, où il pile l'élixir d'immortalité dans son mortier. L'animal apothicaire a pour compagne Chang'e, la déesse chinoise de la Lune.

Avec cette mission Chang'e-3, la Chine doit réaliser son premier alunissage « en douceur » dans le cadre de son ambitieux programme Chang'e, marqué par le succès de deux sondes lunaires déjà. Les sondes Chang'e-1, lancée en octobre 2007, et Chang'e-2, en octobre 2010, ont permis, après leur mise en orbite, d'effectuer des observations détaillées de la Lune.

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