Quand le sage montre la Lune, l’éléphant regarde… la Lune !

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L’éléphant choisit le plus souvent le récipient pointé du doigt par l’expérimentateur.
© Anna F. Smet and Richard W. Byrne
Les éléphants auraient une capacité innée à comprendre le geste d’un humain qui pointe un objet du doigt.
Pour attirer l’attention sur un objet, on le pointe souvent du doigt. Anna Smet et Richard Byrne, de l’Université de St Andrews, au Royaume-Uni, ont montré que les éléphants d’Afrique comprennent spontanément ce geste.
Les éléphants étaient confrontés à deux récipients, dont l’un contenait de la nourriture. Sans indice de l’expérimentateur, ils prospectaient dans l’un ou l’autre de façon équiprobable. En revanche, quand l’expérimentateur pointait du doigt le récipient rempli, les animaux le choisissaient dans la plupart des cas, et ce sans y avoir été entraîné. Ils faisaient le bon choix plus souvent que de nombreux primates et presque aussi fréquemment que des enfants humains de 12 mois.
Les éléphants vivent en sociétés complexes et auraient développé une grande capacité à interpréter le comportement de leurs congénères – et semble-t-il, d’autres animaux, tels les humains ! Pointent-ils aussi des objets de la trompe entre eux ? Cela reste à prouver.
Guillaume Jacquemont
http://www.pourlascience.fr/

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